The Walking Dead

Slaperig stadje overspoeld door zombies

Even ten zuiden van Atlanta, in de Amerikaanse staat Georgia, ligt Senoia. Tot voor kort was het een slaperig plattelandsstadje. Maar sinds hier televisieserie The Walking Dead  wordt gefilmd, wordt het overspoeld door zombies en hun fans.

Ooit was Senoia een welvarend boerendorpje. Het had een veevoederfabriek, er was een treinstation en er waren winkels met de laatste mode uit Atlanta. Maar na de Grote Depressie in de jaren dertig liep het dorp leeg. Sindsdien staan de akkers vol onkruid, leiden de roestige treinsporen nergens meer naartoe en zijn winkelpanden en fabrieken verlaten en half ingestort.

Tussen de schattige bakstenen huisjes groeien bramen, de schommelbanken op de veranda’s hangen scheef. Het is alsof de bewoners op stel en sprong zijn vertrokken na een ramp.

Het is een plek die er herkenbaar menselijk uitziet, en toch dreiging uitstraalt. Precies de achtergrond die de locatiescouts van The Walking Dead voor ogen hadden, toen ze een paar jaar geleden naar draailocaties zochten voor deze post-apocalyptische zombieserie. Sindsdien worden alle afleveringen van The Walking Dead -die inmiddels zes seizoenen telt- in of rond Senoia opgenomen.

Voor wie de serie niet kent: The Walking Dead is een Amerikaanse televisieserie over een groep mensen die probeert te overleven nadat bijna de hele mensheid is veranderd in zombies. Ze proberen telkens een veilige plaats te vinden waar ze zombies buiten de deur kunnen komen, zoals een gevangenis of een versterkte boerderij. Vaak tevergeefs, want de grootste dreiging gaat meestal van levende mensen uit. Niemand blijkt te vertrouwen.

De serie is in de Verenigde Staten zo populair dat er vanuit het hele land fans naar Senoia reizen om te zien waar hun favoriete scenes zich afspelen. De lokale Walking Dead-tour kan de vraag bijna niet meer aan, en ook vandaag is de bus met zombiefans propvol. Dit zijn die-hard fans: bijna iedereen heeft wel een T-shirt aan met hun held.

‘Hebben jullie zin in zombies?’, roept tourgids Kathryn Telford voor vertrek. ‘Hell yeah!’, roept de bus terug terwijl we wegrijden.

Alle locaties liggen op een steenworp afstand van elkaar, vertelt Telford op de eerste stop, Senoia zelf. Het gebarricadeerde dorpje fungeert als het koninkrijkje van de eenogige 'Governor', in seizoen 2.  Pal er naast ligt de set van ‘Alexandria Safe-Zone’ uit seizoen 5, dat in de serie op een paar dagen rijden ligt.

Met zoveel lege en verlaten gebouwen hoefden de makers van de serie niets te doen aan het decor. Het meeste werk zit in de zombies, vertelt Telford. Net als veel van haar dorpsgenoten figureerde ook zij in de serie. ‘Een zombie maken kost veel tijd. Het duurt minimaal twee uur om alle make-up aan te brengen’, aldus de 28-jarige Southern Belle.

Zombie zijn is nog niet zo makkelijk, weet ze. ‘Eerst krijg je een laag wit op je huid om je een lijkenkleur te geven en siliconen-onderdelen voor loshangende ingewanden. Vervolgens wordt je haar ingesmeerd met conditioner, zodat het gaat plakken.

Daarna krijg je een zakje nepbloed in je mond en een witte contactlens over je hele oogbol.’ Door die contactlens ziet een figurant alleen lichte en donkere vlekken. ‘Als in het script staat dan je een stukje moet lopen, dan moet je maar hopen dat je niet tegen een boom knalt.’

Daarnaast krijgen zombie-figuranten soms te maken met fanatieke hoofdrolspelers, zoals actrice Danai Gurira. ‘Zij gaat helemaal op in haar rol als Michonne, de getroebleerde einzelgänger met haar katana-zwaard. Als zij zombies neerhaalt dan doet ze dat met overtuiging, met een trap op de borst, maar ook wel eens wat eh...zuidelijker. Dat is erg pijnlijk voor zombies. Er wordt wel eens vergeten dat wij ook gevoel hebben.’

Hoewel er in de serie honderden ‘walkers’ over de kling worden gejaagd, worden al deze ondoden gespeeld door in totaal maar veertig acteurs. Een acteur heeft in wel zestig scenes gespeeld. Behalve dat het een fysiek zware rol is die niet iedereen kan spelen, willen de producers de groep zombiefiguranten klein houden. Want hoe groter de groep, hoe groter de kans dat er verhaallijnen uitlekken.

Set-stalkers

Dat is niet ondenkbaar, want tussen de fans in Senoia zitten ook ‘set-stalkers’: mensen die rondhangen in de hoop op een glimp van hun ster. ‘Sommigen gaan heel ver’, weet Telford. ‘Norman Reedus, die Daryl speelt, is een keer gebeten door een fan. Andere stalkers dringen bij mensen binnen.’

Terwijl de bus wat langzamer gaat rijden, wijst ze naar een huis: ‘Hier breken vaak set-stalkers in om boven de veranda een bak chocoladepudding te eten. Zoals in een scene met Carl Grimes, gespeeld door acteur Chandler Riggs.’

Bij een locatie uit het tweede seizoen, Hershel’s Farm, maken ‘walker-stalkers’ het heel bont. De bewoners van de boerderij worden regelmatig overrompeld, ondanks hekken, bordjes en waakhonden.

‘En die honden pakken je echt, geloof me! Maar sommige fans zijn niet te stoppen, die sturen hun kinderen voorop om te verkennen. Nee, ik denk niet dat bewoners van Hershel’s Farm ook aan de opnames hadden meegedaan als ze wisten hoe populair The Walking Dead zou worden.’

Maar de meeste inwoners van het stadje mogen niet klagen. Stond Senoia tot voor kort half leeg; tegenwoordig zijn alle huizen bewoond. Behalve de toestroom aan toeristen (en de cafés, restaurants, hotels en tours die daarvan profiteren), heeft de serie ook nieuwe beroepen gecreëerd.

Zo heeft een inwoner zich toegelegd op het fokken van vliegen, die onmisbaar zijn in scenes met lijken. Je kunt de insecten weliswaar digitaal toevoegen aan het beeld, maar dat is veel duurder. De fokker houdt de vliegen gekoeld en strooit ze neer als de scene van start gaat. Dan warmen ze op en vliegen ze weg.

Sinds het succes van The Walking Dead hebben ook andere filmmakers het gebied ontdekt. ‘Het is hier goedkoper leven en wonen dan in Hollywood en de acteurs stellen de privacy die ze hier hebben, op prijs’, zegt Telford.

De afgelopen jaren werden hier gloednieuwe studio’s gebouwd waar Pirates of the Caribean, Ant Man, Captain America, Hunger Games en Guardians of the Galaxy werden gemaakt. De staat Georgia staat inmiddels op de tweede plaats wat aantal filmproducties betreft, na Hollywood. ‘Hollywood begint nerveus te worden’, glimlacht Telford.

De meeste straten zijn echter nog steeds onbewoond, en een verlaten fabriek lijkt een goede plek om zombie-wandelen te oefenen. Kathryn geeft ons een korte inleiding. ‘Je mag als je een geluid hoort, niet enkel je hoofd omdraaien. Zombies keren hun hele lichaam. Stel je voor dat je constant op omvallen staat. Het is nog niet zo makkelijk. Of stel je voor dat je stomdronken bent, honger hebt en opeens een McDonalds ziet.’

Goede vraag: waar bijten de zombie-figuranten eigenlijk in, als ze een mens verslinden? ‘Meestal in kip, maar we hebben ook vegetarische zombies. Die krijgen tofu.’

Jan Hazevoet is wereldreiziger/journalist/fotograaf. Hij reisde naar meer dan honderdenveertig landen, trok heel Europa door op zoek naar Romeinse slagvelden en vocht tegen draken op de Galapagoseilanden . Hij woont momenteel in Amsterdam met kat (Nero) en vrouw (Moppie).

Google+